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¿Qué es un pollo libre o de campo libre o pollos de rango libre?

Yo fui criado en un gallinero. En serio. Bueno, de acuerdo… Tal vez no crecí literalmente dentro de un gallinero. Yo no dormí allí adentro, o tuve que hacer mi tarea encaramado en un gallinero de pollo. Pero si pasé una gran cantidad de tiempo cuando era niño dentro de la casa de gallinas de mi abuela, me encargaba de todas las tareas como: recoger los huevos, alimentar a los pájaros, y simplemente disfrutar del desfile de pollos de corral. Como un niño de cinco años, había muy pocos lugares en los que hubiera estado más que rodeado por una bandada de pollos felices y cantores, podría decirse una granja de pollo libre.

Sólo había unas veinte o treinta aves en total, pero producían más que suficientes huevos para alimentar a nuestra familia. Mi abuela utilizaba los huevos extra para hornear, o los vendía después de la iglesia. Comíamos pollo frito los domingos por la tarde, y huevos revueltos para el desayuno durante toda la semana. Nunca había oído hablar de un ‘nugget de pollo’ hasta que estaba bien entrado en mi adolescencia.

Treinta años más tarde, me encontré a mí mismo criando miles de pollos en los pastos cada año, ganando la vida en nuestra granja familiar mediante la venta de pollos y huevos de gallina en los mercados de los agricultores. Para muchos compradores, las palabras ‘campo libre’, ‘local’ y ‘crianza orgánica‘ pueden ser, comprensiblemente, términos confusos. Comencemos con lo que significa el ‘pollo de campo libre’ en mi granja:

Un pollo al aire libre es un ave que se le permite un acceso constante al aire libre, con abundante vegetación fresca, sol y espacio para hacer ejercicio. Además, no se le ha dado ningún producto químico (como antibióticos, por ejemplo) de ningún tipo. Con frecuencia, este tipo de producción se denomina “aves de corral de pastoreo”, aunque los modelos pueden variar significativamente de una granja a otra. Para aclarar mejor lo que es un pollo libre, vamos a discutir lo que definitivamente no es.

Hay dos tipos muy diferentes de pollo

De acuerdo con estas estadísticas del USDA, en 2010, los Estados Unidos produjeron más de 36 mil millones de libras de pollo. Para poner este número en perspectiva, este artículo de la Universidad de Wisconsin Madison cita que incluso bien en este siglo, sólo 12 productores estadounidenses podrían ser identificados como criadores de más de 4.000 pollos al aire libre al año. Extrapolando las matemáticas de UWM, eso es aproximadamente 200,000 mil libras de pollo de pollos criados al aire libre, pero sólo el 0,05% de pollo se cría así en todo el país. Dicho de otra manera, es una rebanada de pollo al aire libre de 0.0006 libras por ciudadano estadounidense, al año. Permítanme decirles rápidamente que creo que hay más de 12 productores que crían bandadas de más de 4.000 pollos al aire libre en todo el país. (Para apoyar esta afirmación, conozco personalmente a varios agricultores que crían más de 4,000 pollos de gallinas en libertad, que no fueron identificados en la encuesta). Pero incluso si triplicamos o cuadruplicamos estos números, todavía no estamos cerca de acercarnos al 1% del número total de pollos criados cada año en los Estados Unidos.

Independientemente de las estadísticas, la realidad aquí es la siguiente: la mayoría de los pollos no se crían en libertad. La gran mayoría de pollos criados en América se cultivan en edificios de confinamiento, con la alimentación, el agua y la tubería de aire, todo anexado a su única jaula, donde vivirán toda su vida. Estos pollos nunca ven el sol, mucho menos la hierba fresca. Según los estándares oficiales del USDA, ‘campo libre’ significa poco más que pollos que tienen acceso ocasional al mundo exterior. Para muchos compradores, esta definición ambigua crea una desconexión con lo que ellos creen que es el pollo libre, y lo que realmente es la realidad. Ahora, usted pudo haber visto la película The Matrix o haber leído la Nación del Alimento Rápido, así que no divagaré muy lejos en cómo la mayoría de los pollos en América son criados. Pero si alguna vez te has preguntado por qué el pollo al aire libre parece tan “caro”, simplemente haz un viaje a una operación de confinamiento de aves de corral, para saber por qué el pollo de granja es tan “barato”, a diferencia de un corral sostenible. El contraste entre la cría de pollos confinados de granja o pollos al aire libre no falla en producir una impresión inmediata. La crianza de pollos al aire libre puede ser… Desafiante Usted se podría estar preguntando: “si criar el pollo al aire libre es realmente tan genial, ¿por qué no son más los agricultores que los crían de esta manera?” Para empezar, el cultivo de gallinas en libertad es más que un simple trabajo. Es un modo de vida. ¿Alguna vez escuchaste la expresión “despertar con los pollos”? ¿Qué tal ‘el pájaro temprano se pone el gusano’? Hay una razón para estos clichés: los pollos se levantan bien temprano, antes del amanecer. Comienzan a forrajear a primera luz, y muchos de ellos ya han puesto un huevo para el momento en que la mayoría de la gente entra en la oficina por la mañana. Si quieres ser un campesino de pollo libre, será mejor que te levantes muy temprano. Más importante aún, a diferencia de los pollos de confinamiento, que están protegidos dentro de los edificios con luces automáticas y condiciones de temperatura controlada, las aves criadas en pastos son increíblemente vulnerables a todo tipo de calamidades naturales. El calor muy fuerte. El viento helado y la nieve. Una lista aparentemente interminable de depredadores (zorros, halcones, mapaches, perros de vecinos, etc.), el pastoreo de pollos. Y en especial porque las gallinas ponedoras necesitan alrededor de 16 horas de luz cada día para poner sus mejores huevos, incluso la luz del día puede ser un factor importante. Sin embargo, cuando se maneja correctamente, criar pájaros de esta manera asegura una vida llena de aire fresco, hierba verde, y hermoso sol. ¿Quién no querría eso? Lo que aprendí de mi abuela

La abuela lo había entendido todo. Cerraba la puerta de su gallinero por la noche, para proteger a las gallinas de los depredadores de pollo. Las abría a primera hora de la mañana, para que consigan los gusanos más sabrosos. Siempre los mantenía cerca, así sabrás lo que están haciendo en todo momento. Y el tener un perro bien grande de granja en el porche, como un elemento disuasorio para los depredadores que puedan estar deambulando durante el día. Los alimentaba con un poco de alimento de pollo, pero no tanto como para que dejen de buscar comida. Se les brindaba acceso a un montón de aire fresco y ejercicio. Les mantenía las camas en el gallinero limpias y ventiladas. También cuidaba de mantener bien fresca la vegetación verde en frente de ellos. Cuando decidí por primera vez criar pollos en libertad (tanto aves de carne como ponedoras de huevo), cada uno de estos aspectos era un reto importante. ¿Cómo protegería a los pollos de los zorros y halcones? ¿Cómo me aseguraría que tuvieran una hierba fresca durante todo el año? ¿Podría protegerlos del viento y la lluvia, al mismo tiempo que les proporcionaba el acceso al aire libre durante las 24 horas? A continuación les mostraré la técnica que yo implemente en mi granja de pollos.

Criar pollos al aire libre

Para ilustrar más lejos cómo hacemos cosas, entremos bien en detalle. Imagine que el sistema de campo libre es como las manecillas en un reloj. Cada par de días, la mano de los minutos marca un clic diferente, dando a los pollos una nueva franja de pasto en el cual gozar y alimentarse. El pastizal “sucio” detrás de ellos ahora tiene 60 días de recuperación, así que manos a la obra, también se pueden utilizar abonos naturales y compost para  brindar una mejor sanación. Como lo hacía en mi granja: esto lo lograba moviendo una red gallinera que mantiene a los pollos dentro, y los depredadores afuera.

Por último: Conozca bien a su granjero

El pollo al aire libre realmente existe. Pero como la mayoría de las cosas buenas en la vida, encontrar la fuente a menudo requiere un poco de trabajo de campo. Mientras que los pollos etiquetados como “libres” o “orgánicos” en la tienda de comestibles son probablemente criados según lo anunciado, simplemente no hay mejor panera de cerciorarse que llegar a conocer a su granjero cara a cara, y poder ver a esos pollos en libertad. A menos que estos pollos de supermercado provengan de una granja que usted realmente puede visitar (y ver a las aves en persona), yo por mi parte recomiendo hacer un poco más de investigación antes animarse a comprar una marca que no le sea familiar. El conocimiento es poder.

¿Quieres criar tus propios pollos? ¿Cómo te gustaría tenerlos, el libertad o en confinamiento? Por favor no dudes en comentar si tienes alguna duda, muchas gracias!

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