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El pastoreo de multitudes de pollos

El arte de la agricultura de pasto está ganando respeto global muy rápidamente. Un movimiento de base en su forma más pura, la gestión intensiva de pastizales nos tienta con sus posibilidades más amplias. Desde el secuestro de carbono y el aumento de la retención de lluvia, hasta la captura acelerada de nutrientes, el cultivo de pasto se mantiene cada vez más como una luz brillante de la agricultura sostenible. Por fin, nos damos cuenta de que muchas de las respuestas a nuestros problemas ecológicos podrían estar bajo nuestros mismos pies.

Sin embargo, cuando se trata de pastoreo, a menudo sólo pensamos en ganado (y en menor grado, los bisonte y ovejas). Pero después de dos décadas de criar pollos en pastos, puedo atestiguar personalmente el efecto positivo que una multitud bien manejada de pollos puede tener sobre la fertilidad del suelo. Los pequeños rebaños pueden causar un gran impacto, especialmente en áreas de tamaño micro a mediano, donde los pollos podrían ser un mejor ajuste que las vacas. Por lo tanto, sin más preámbulos, aquí está la receta de paso a paso sobre cómo obtener el máximo rendimiento de sus esfuerzos mediante el cultivo de pollos de rango libre, mientras que simultáneamente se trabaja en curación de su suelo y en generar un beneficio para su línea de fondo.

¿Qué es el pastoreo de multitudes?

En primer lugar, vamos a definir el pastoreo de multitudes. En pocas palabras, este pastoreo es muy parecido a lo que suena: una gran “multitud” de animales que están comiendo todos de una vez, en un área relativamente pequeña. ¿Alguna vez has estado envasado como una sardina en un concierto agotado o en un festival de verano? Tú conoces la sensación, una gente apretada por todas partes como un océano de personas. Ese es el principio básico de la multitud de pastoreo: un montón de animales en una pequeña cantidad de superficie.

Pero a diferencia de un concierto de rock, en una granja bien manejada la multitud siempre está en movimiento. Esto se conoce como “rotación”, el grupo fuertemente agrupado de animales sólo permanece en un lugar por un corto período de tiempo antes de seguir adelante con su pastoreo. Es tarea del agricultor asegurarse de que siempre hay un montón de pastos para la multitud nunca pasen hambre. Imagínelo como “una línea sin fin de comida buffet”.

Entonces, ¿por qué es tan buena idea? Porque es precisamente cómo se comportan los animales en la naturaleza. El ganado se mueve en manadas, y las ovejas se mueven en bandadas. Hay seguridad en los números, y los animales lo saben. Nadie se despierta por la mañana queriendo ser comido por un lobo.

Es a través de la imitación de estos comportamientos naturales que los agricultores pueden aumentar considerablemente la fertilidad del suelo. A medida que el ganado se mueve, va pisoteando la hierba, efectivamente “acolchando” el campo donde están pastando. Mientras que consigue suficiente alimento para rellenar sus estómagos, también aplastan y “desperdician” mucha hierba a medida que van. Pero al igual que el acolchado de un lecho de flores o un jardín, este ‘desperdicio’ no es realmente un derroche. Crea una barrera de humedad para el suelo vegetal, atrapando las lluvias cruciales. Al mismo tiempo, ayuda a reducir las temperaturas superficiales, y fomenta un hábitat favorable para las lombrices e insectos beneficiosos. En lugar de conducir hasta una tienda de jardinería para comprar bolsas de acolchado, el agricultor pone a los animales en posición para hacer esto ellos mismos.

Mejor aún, debido a que están fuertemente agrupados, los animales difunden su estiércol y orina uniformemente a través del campo. Mientras que cinco o seis vacas sólo pueden hacer caca en pequeños grupos de tierra en un campo de un acre, cincuenta vacas en la misma zona pueden hacer diez veces más estiércol y por ende, mas fertilización. Por supuesto, cincuenta vacas no pueden permanecer en un acre durante mucho tiempo, por lo que depende del agricultor mantener el grupo en movimiento, a menudo una o dos veces al día. Pasar, pisotear, hacer caca y moverse. Si todo va bien, el pasto tendrá un mes o más para “descansar”, permitiendo que la hierba se recupere, procese el fertilizante natural, capture carbono en sus raíces y se rejuvenezca. Es un gran círculo de la vida, y la práctica es muy prometedora para el futuro de la agricultura sostenible. El pastoreo de multitudes con pollos Ahora que entendemos los conceptos básicos, ¿cómo hacemos esto mismo con los pollos? En primer lugar, tenemos que pensar en menor escala. Un pollo promedio pesa sólo unas tres o cuatro libras, en contraposición a una vaca de mil quinientas libras. No hay necesidad de decir, que unos pocos pollos no puede pisotear la hierba, así como un buey maduro! O tal vez… ¿sí pueden? Si se manejan adecuadamente, ¿podrían los pollos pastar igual de bien que una multitud de ganado? En mi opinión, la respuesta es un rotundo “sí”. Así es cómo lo hacemos. Lo primero es lo primero. Gracias a Thomas Edison: Sin electricidad, esto no podría ser posible. Todo comienza con mallas o redes gallineras que pueden ser electrificadas. ¿Por qué la red electrificada? Porque los zorros, los coyotes y los perros del vecino aman comer pollos. Poniendo una corriente eléctrica “calentita” en la red, no sólo evitamos que nuestros pollos sean sacrificados por los depredadores, sino que también podemos controlar eficazmente hacia donde pastan nuestras aves… y cuántos están pastando en el mismo lugar.

 Esta es una idea que modifiqué hace muchos años del original de Timothy Shell, y funciona fabulosamente para pollos (y los cerdos, también). La premisa básica es una reminiscencia de una rueda de carro. El en medio, o el “centro”, es donde se encuentra el gallinero, permaneciendo estacionario. Los “radios”, que se extienden desde el centro, forman un perímetro circular (la propia rueda). Para ilustrar exactamente lo que quiero decir, imagínese la forma de un reloj, donde los pollos van girando en sentido de las manecillas (o en contra, como prefiera) En esencia, rodamos o arrastramos un gallinero móvil a un pastizal, donde los pollos se refugian por la noche, o se retiran durante las inclemencias del tiempo. Tienen acceso al aire libre los 365 días del año, incluso en la nieve. (He escrito un blog exhaustivo acerca de cómo todo esto funciona, y  junto a un acompañamiento de videos de internet, podrás hacerlo tu mismo.) Desde el corral estacionario, hay puertas de acceso cortadas en todo el camino alrededor, por lo que las redes pueden funcionar como ‘radios’ en la rueda del carro. Estos son largos y estrechos callejones que los pollos acceden diariamente, proporcionándoles pastos frescos cada mañana. ¿Pero cómo conseguimos que logren pisotear y pastar la multitud? Ese es el verdadero truco, donde mucha paciencia y habilidad entran en la ecuación. En orden cronológico, aquí hay una serie de consejos para obtener que su multitud de pollos de pastoreo cada poco, así como una manada de ganado. Como conseguir que sus pollos pisoteen como ganado

La primera semana de pastos en realidad significa que los pollitos (y me refiero a los pollos de carne aquí, pero lo mismo pasa con los de 17 semanas de edad poniendo pollas) no son realmente “polluelos” en absoluto: son de 3-4 semanas de edad, Y recientemente retirados de los confines seguros de la criadora. Nuestras manijas son 12 pies por 16 pies, y almacenamos como unos 200 pájaros en cada uno. Una vez que los pusimos dentro de la cabina (profundamente acolchado con 2-3 pulgadas con virutas del pino, y volteado manualmente cada mañana con un tenedor de la echada), guardamos las aves dentro por un adicional de 3 días más para conseguirlos aclimatarlos y ‘hacerlos sentir como en casa’ en sus nuevos alrededores. En el quinto día abrimos una puerta a los pastizales y trasladamos sus comederos justo a la puerta, para animarlos a aventurarse fuera. Es una palabra espantosamente grande el allí afuera, al igual que nuestro primer receso en jardín de la infancia. Durante los próximos dos o tres días, le mantenemos el alimento cerca de la entrada donde puedan verlo, para ir construyendo más comodidad.

En este momento mantenemos la malla gallinera es muy ancha, por lo menos un grueso de quince pies. Esto permite que los pollos se separen, reciban un choque de la red, pero no se asusten y se enreden. Cuando los pájaros están apretados juntos y uno recibe un choque, se dispersarán como una escuela de peces, y varios pájaros huirán directamente a la red y quedarán atrapados. Al extender la red en la primera semana, mitigamos este riesgo y permitimos a cada ave la oportunidad de aprender sobre la red sin poner en peligro el resto de la manada. Durante la primera semana no giramos la red, porque las aves son tan pequeñas que no pisotean mucho pasto. Al caer la noche los pájaros regresan a la cabaña, y cerramos la puerta (aunque nunca con las ponedoras, para no interrumpir sus biorritmos naturales). El primer par de tardes tengo que ahuyentarlos hasta que consiguen entender la idea. Esto hace que mover la red en la mañana sea una tarea fácil.

A la quinta semana, comienza el pisoteo. A estas alturas los pájaros desean que su puerta se abra todas las mañanas, sabiendo que la comida les está esperando afuera. Pero en la mañana de la quinta semana, reforzamos la red hasta un callejón de tres a cuatro pies de ancho y le movemos su alimentación a mitad de camino. Una sola red estándar de Kencove o Premier es típicamente de 165 pies, por lo que básicamente les proporciona una carrera de 80 pies. Cada día durante la quinta semana, seguimos moviendo los comederos más abajo en la carrera, hasta que al final de la semana esta todo el camino hasta el final. Desde la semana seis hasta la semana nueve (cuando los pájaros son masacrados), las redes para pollos se mueven cada mañana.  La gente me dice que los pollos de raza Cornish Cross son algo perezosos, o dispuestos a quedarse sentados todo el día. ¡Bazofia! Si están debidamente entrenados y motivados, estos pájaros son cazadores superiores y excelentes pastoreadores. Si te gustaría ser testigo de los pollos de Cornualles que, en plena madurez, corren a través de los pastos, entonces ven a visitar nuestra granja. Pero manténganse fuera de su camino, o pueden pasarle por encima mientras que pisotean la hierba. ¿Cuáles son los resultados?

Es un hecho conocido que la hierba ama el nitrógeno. Pero el estiércol de pollo no sólo está cargado de nitrógeno; También contiene niveles beneficiosos de fósforo, potasio, magnesio y calcio. Estos son todos nutrientes importantes para un suelo bien equilibrado. Debido a que el estiércol es tan potente, es primordial que a la hierba se le permita “descansar” después de un buen pisoteo durante al menos 30 días o de ser posible,  más. Esto permite que la lluvia, los insectos y los microbios descompongan el estiércol en fertilizantes, y también aceleran la recuperación de los pastizales para reducir en gran medida el escurrimiento de nutrientes. Hemos trabajado duro para pisotear y fertilizar toda esa hierba; Ahora, vamos a tomar las medidas adicionales para asegurarse de que nuestros esfuerzos no se desperdician. En nuestra granja, dedicamos un campo de 15 acres a las aves de corral cada año, luego de dejar “descansar” ese campo durante al menos un año completo sin pollos. Durante el año de aves de corral, nuestros pollos pueden pastar una franja particular de campo 10 veces (con 35 días de descanso en el medio). Pero durante el transcurso del año, damos al campo tiempo para procesar todos estos insumos para no sobrecargarlo con fertilizantes, o permitir que se acumulen parásitos y patógenos dañinos para las plantas. Al igual que en la naturaleza, los animales siempre se mueven. Intentamos imitar ese comportamiento también. (Y por cierto, todo el tiempo que los pollos están en el campo, también estamos rotando nuestro ganado y ovejas a través, esto es conocido también como pastoreo de especies múltiples). Nuestras conclusiones finales

¿El pastoreo de multitudes con pollos salvará al mundo? Como cualquier otra cosa en el movimiento de agricultura sostenible, es simplemente una parte de la solución, otra pieza del rompecabezas en el ciclo de carbono y nutrientes. Pero el pastoreo con pollos es especialmente importante debido a su escalabilidad y ayuda a la agricultura moderna. Las aves de corral son perfectamente adecuadas para las superficies más pequeñas, y grandes impactos sobre la fertilidad del suelo puede lograrse con una multitud bien manejada de 200 aves. (200 aves, por cierto, es la economía mínima de escala que recomendaría a aquellos que esperan estar bien financieramente, incluso la cría de 400 pollos es un número mejor aún, y te lleva hacia la obtención de un beneficio real). No se deje engañar y deje de rascarse la cabeza por la romántica idea de la crianza de pollos de libertad. Este es un trabajo genuinamente duro, con una recompensa a largo plazo. Pero estoy aquí para decirles: esto se puede hacer, y hacer de manera rentable. Además, los beneficios son mucho mayores que simplemente criar pollos. Podemos mejorar científicamente la fertilidad del suelo, capturar los contaminantes atmosféricos y, al mismo tiempo, producir los huevos y el pollo más sabrosos del mundo. Entonces, ¿Que es lo que no gusta sobre esta técnica? Siga estos consejos, y en muy poco tiempo, usted estará criando los pollos más saludables para conseguir un planeta más sano.

 

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